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«Olaf était bûcheron et assez idiot pour couper des arbres encore vivants à la lisière de la forêt de Skoghulem. Un jour, alors qu’il abattait l’un de ces arbres, un autre arbre a tenté de le frapper à l’aide d’une branche. Olaf a esquivé et rendu les coups jusqu’à ce que l’arbre ne bouge plus. Ensuite, il est rentré au village et n’y a plus pensé. Cette nuit-là, la forêt est venue jusqu’à nous sur ses jambes noueuses et tordues. Les arbres se sont rassemblés sur la place, devant la maison de Olaf, et on a su ce qu’il nous restait à faire. On l’a livré aux arbres, qui l’on traîné en leur sein, à l’écart de nos regards curieux. Et c’est là qu’on l’a entendu hurler. Lorsque ses cris se sont arrêtés, les arbres ne bougeaient plus. D’ailleurs, ils n’ont pas bougé depuis. Et voilà pourquoi, au beau milieu du village, il y a un bosquet d’arbres que nul bûcheron n’ose toucher.»
- Gunjar, habitant de Nj'urheim

Il y a des lieux dans le monde qui sont restés vierges et n'ont jamais été foulés par les mortels. On dit que dans certains de ces lieux primordiaux, les forêts sont conscientes et ne veulent que protéger leurs semblable.

Les contes populaires parlent de telles forêts à travers le monde, qui sont les repaires de ces esprits forestiers, mais ces allégations sont généralement tournés en dérision par les érudits de Basharan comme de simples superstitions paysannes. En revanche, les Estrakéens et les Netteriens assurent que des esprits demeurent parmi les pins solitaires et les régions sauvages de leurs propres terres, et tentent de les amadouer, en leurs laissant des offrandes pour apaiser leur colère capricieuse. Cependant, le seul endroit où l'on peut dire avec certitude que les Gardiens des bois existent est la forêt surnaturelle de Skoghulem.

Ces bois antiques s’étendent à la limite orientale d'Estrak, au pied des montagne du Fimbulvetr. L’endroit est sauvage et féerique, animé d’une puissance mystérieuse et de terribles dangers. Le comté de Jolgeir se cache quelque part sous la gigantesque voûte verte de ces bois, tout comme d’innombrables créatures étranges presque toutes inconnues du reste de Basharan, car rares sont ceux qui pénètrent dans cette forêt et en ressortent un jour.

Les Gardiens des Bois protègent Skoghulem contre les déprédations de ceux qui voudraient voir les vieux arbres renversés et brûlés. Les premiers et principaux objets de leur fureur sont les Hommes-bête contre-nature et autres créatures, mais leur colère tombe aveuglément sur tout ceux qui apportent la destruction ou le mal dans le bois. Les êtres humains sont considérés comme une race négligente, prenant toujours sans réfléchir. Les Nains sont considérés comme bien pire, à cause de leur amour des haches et leur mépris pour tout ce qui n'est pas de pierre ou d'acier, et leurs précédentes tentatives visant à transformer Skoghulem en bois de chauffage n'ont jamais été oublié.

Pendant quatre mille ans, Les Estrakéens de Jolgeir ont travaillé dur pour gagner la confiance de la forêt, mais même eux doivent toujours parfois marcher doucement sous les branches. Ils connaissent les voies des bois les plus périlleuses et savent que la forêt est bien plus ancienne et plus sage que tout ce qu'ils peuvent connaître. Ils savent aussi qu’une fois embrasée, la fureur de la forêt ne s'estompe jamais, et que c’est un spectacle terrifiant.

Les Gardiens des Bois ne sont pas (et n'ont jamais été) des êtres mortels et sont donc probablement les créatures les plus étranges que l’on puisse rencontrer. Ils sont capricieux et imprévisible à l'extrême, se mettant parfois en colère sans raison. Leurs motivations sont inexplicable, car ils pensent et prévoient les choses sur des échelles de temps que même les Druide/Darach ont des difficultés à saisir. Surtout, ils ont du mal à comprendre le concept de "mort" des autres créatures, car lorsque leur corps en bois est détruit, leurs formes spirituelles se dissipent simplement dans la forêt…

Les Dieus-ArbresModifier

«Dès le départ, je savais que c’était une mauvaise idée, mais le Jarl voulait absolument avoir son propre trébuchet et Skoghulem était la seule source de bois des environs. Un certain nombre de paysans de l’Est refusèrent de prendre part à l’opération, n’hésitant pas à affirmer qu’ils étaient prêts à recevoir n’importe quel châtiment plutôt que de s’approcher de la forêt. Une séance de fouettage et de bastonnade n’a pas pu leur faire changer d’avis. Le Jarl était totalement furieux. Une fois calmé, les nerfs probablement apaisés par les décapitations, il a déboursé une petite somme d’argent et a déclaré qu’il allait diriger personnellement le projet. Il a eu assez de volontaires pour constituer une bonne équipe de travail. Autant d’agneaux prêts à être massacrés…»


«Il nous a emmenés à la lisière des bois et n’a rien voulu savoir quand l’un des plus braves roturiers lui a conseillé de ne prendre que du bois mort. Il nous a ordonné d’abattre plusieurs jeunes arbres. Environ une heure après la coupe du premier arbre, on a entendu l’écho d’un hurlement surnaturel à travers les arbres qui nous a tous laissés tremblants. Le Jarl a déclaré que c’était un loup géant ou quelque autre vilaine bête et nous a intimé l’ordre de nous hâter. Mais on a tous arrêté de travailler quand les troncs d’arbre se sont divisés et transformés devant nos yeux, comme s’ils étaient faits d’eau. C’est alors qu’une créature qui n’était pour moi qu’une légende est sortie des bois. C’était comme un chêne et ça n’en était pas un. Je peux pas le décrire mieux que ça. Le Dieu-Arbre s’est avancé et un seul mot est sorti de sa gueule, provoquant un vacarme comme cent branches qui craquent en même temps : «POURQUOI ?»Le Jarl a cherché une réponse acceptable et a finalement trouvé quelque chose du genre «Selon les règles des pourparlers, je…»


«La suite de sa phrase s’est perdue dans la boue, au moment où le Dieu-Arbre l’a écrasé au sol d’une seule gifle, si forte que le Jarl et sa monture sont morts sur le coup. Puis, le Dieu-Arbre a dégagé son énorme poing de bois, qu’il venait d’enfoncer dans le sol avec les dépouilles de mon ancien maître et de son cheval, et nous sommes tous partis en courant.»
- Rignolf, Huscarl du Jarl


Les esprit les plus anciens et les plus puissants de Skoghulem sont capables de fusionner avec un arbre vivant et de modeler sa forme selon leur gré. C'est un événement rare et un acte lourd de conséquence, car une fois ce lien tissé, arbre et esprit sont unis à jamais et ne peuvent plus être séparés que par la mort de l'un d'entre eux. Une fois le lien établi, la volonté de l’esprit sylvain façonne et contrôle l’arbre, en utilisant son écorce et ses branches noueuses pour réaliser ce dont une forme spirituelle insubstantielle est incapable : l'esprit impose sa volonté à l'arbre et utilise sa forme physique pour accomplir ses desseins. Ainsi naît un Dieu-Arbre. La plupart des habitants de Basharan les considèrent comme une légende et les quelques personnes qui croient à leur existence pensent qu’ils ont disparu depuis longtemps.
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Les Dieux-Arbres sont révérés par les druides aussi bien que par les autres créatures de la forêt. Toutes les créatures de Skoghulem leur obéissent sans condition, ce qui leur confère un grand nombre d’alliés parmi les animaux. Ils sont infestés de Fées qui trouvent refuge dans leur feuillage, leurs racines ou dans les cavités de leur écorce. De leur côté, les Dieux-Arbres chérissent toutes les créatures, leur caractère chaleureux est aux antipodes de celui des Dryades. Ces êtres incroyablement anciens ont assisté à l’ascension et au déclin de races entières tout comme le soleil se lève puis disparaît a l’horizon, et appréhendent le passage du temps d’une façon totalement étrangère aux mortels.


Les Dieux-Arbres comptent parmi les plus puissants habitants de Skoghulem. Leur corps noueux est presque invulnérable, et leur force rivalise avec celle des Dragon des clairières oubliées. Les Dieux-Arbres ne se battent pas avec finesse ni grâce, mais en assénant des coups à fendre la pierre, dispersent comme des fétus de paille ceux qui s'opposent à eux. Il leur suffit de piétiner le sol pour faire s'écrouler l’adversaire. Des gueules béantes capables d'avaler un homme en entier peuvent s'ouvrir dans leur tronc, les cadavres fournissant ensuite l'énergie vitale dont l'esprit se nourrit. Ils peuvent aussi attraper l’ennemi avec leurs racines, et le tirer sous terre où ces appendices se repaîtront de sa chair et de ses os. Faire face à la colère d’un Homme-Arbre revient à affronter la furie de la nature même. Ceux qui survivent à une telle rencontre ont généralement une peur bleue des forêts pendant des années et restent citadins jusqu’à la fin de leurs jours.

Les Dieux-Arbres VénérableModifier

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De tous les Hommes-Arbres de Skoghulem, il en existe dont l'âge remonte au-delà de toute datation mortelle, et dont les noms sont révérés plus que tous les autres : les Dieux-Arbres Vénérables. Lorsque les premiers pactes furent liés entre les hommes et la forêt, les groupes de Dryades prenant soin d'eux les éveillèrent de leur sommeil séculaire, et ils furent les ambassadeurs de Skoghulem. Ce furent eux qui parlèrent au nom de Skogulem, et ils étaient déjà vieux. Ces vénérables se rendent rarement à la guerre, car les couleurs du monde éveillé s’atténuent à mesure qu’ils prennent de l’âge, et ils ont régulièrement besoin de dormir et de laisser leur magie façonner la forêt. Ainsi les Dieux-Arbres Vénérables traversent-ils les siècles dans un état léthargique, veillé par de petits groupes de Dryades. Ce n’est qu’en temps de grand péril qu’ils sont tirés de leur torpeur, car Skoghulem ne peut déchaîner toute sa fureur sans leur expérience. Parmi les Dieux-Arbres Vénérables, il y en a toujours au moins un qui parcourt la forêt, mais il advient parfois que plusieurs d'entre eux s'éveillent si Skoghulem est particulièrement menacée. Si cela n'est pas le cas, les chanteur des arbres entonnent leurs mélodie au pied de ces créatures plus anciennes que le monde, les suppliant de leur venir en aide. Ils ne semblent se soucier que de ce qui concerne leurs bois, ou presque, et on peut compter sur les doigts d’une main le nombre de fois où ils ont quitté la sécurité de leur forêt au cours des derniers millénaires. À chaque fois que ceci s’est présenté, ils marchèrent en compagnie d’une armée des gardiens des bois.

Le plus vieux d'entre eux, Yggdraeshil, est d'une sagesse incommensurable et ses conseils sont toujours écoutés par les hommes, blessé il y a des siècles par les haches de nains incroyablement courageux (ou insensés), possède depuis un caractère lunatique et incontrôlable, et sa haine est telle envers ceux qui s'attaquent à la forêt que même les autres sont prudents en sa présence.

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